〝花の2区〟で実現する「鈴木vs塩尻」最強ランナー対決の行方は?

「柔」と「剛」という表現は言い過ぎか。でも、それぐらい持ち味の違うエースふたりが箱根駅伝〝花の2区〟で激突する。前回2区で日本人歴代5位の1時間7分17秒で区間賞を獲得した鈴木健吾(神奈川大4)と、今季1万mで日本人学生歴代4位の27分47秒87をマークした塩尻和也(順大3)だ。

今季のふたりを振り返ると、5月の関東インカレは、神奈川大が2部で順大は1部のため直接対決はなかったが、ともに1万mで日本人トップ。ふたりは今夏に行われたユニバーシアードの銅メダリストでもあり、鈴木がハーフ、塩尻が1万mでメダルを獲得した。出雲駅伝は鈴木が欠場して、塩尻は3区で区間賞。全日本大学駅伝は鈴木が最終8区で逆転Vを演じると、塩尻は2区で10人抜きを見せている。

今季は〝真剣勝負〟の場でなかなか交わることのなかったふたりだが、箱根駅伝のエース区間である「2区」で対峙することになる。

鈴木は前回の箱根駅伝が終わってから、「2区の日本人最高記録(1時間6分46秒)」と「東京マラソン」を目指して、取り組んできた。6月に右股関節を痛めて、トレーニングができない時期があったものの、「8割ほど」の状態で迎えた全日本で快走する。17秒先行していた東海大・川端千都に2.4km付近で追いつくと、悠々と逆転。8区19.7kmを57分24秒で走破して、日本人歴代2位の好タイムを叩き出した。

10月前半の大島合宿では、マラソンを見据えて35km走や40km走も実施。12月も東京マラソンに向けて走り込んだ。大後栄治監督は、「気持ちの面では箱根駅伝の2区は東京マラソンの刺激という感じで、肩の力を抜いて、臨むことができればいいのかなと思います」と話す。鈴木も「日本人最高記録を出したいという気持ちはありますけど、本番までの準備や体調管理で大体の結果は決まってくる。タイムには執着せずに、いま自分がやるべきことを淡々とやっていきたいです」と気負いはない。

一方の塩尻はスピードが魅力の選手だ。

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