箱根駅伝で見逃せない3人の〝異色ランナー〟

来年正月に開催される第94回箱根駅伝には、全21チーム合計210名の選手が出場することになる。そのなかで異彩を放つランナーが3人いる。ひとりは日清食品グループを退社して、29歳で大学生になった渡邊和也(東京国際大1)だ。

かつては社会人(実業団)を経由して、箱根駅伝を走る選手が結構いた。駒大・大八木弘明監督もそうだし、山梨学大で活躍した中村祐二も4年間の実業団を経験している。近年は消えつつあった「元実業団選手」だが、そのなかでも渡邊の場合はさらに〝特別〟だ。

実業団時代にマークした1500m3分38秒11(08年)、5000m13分23秒15(11年)、1万m27分47秒79(11年)の自己ベストは今大会の出場ランナーのなかで最速タイム。11年には日本代表として韓国・大邱世界陸上の5000mに出場したほどのキャリアを持っているからだ。

すでに「世界」を経験している渡邊は、「箱根駅伝」を目指して大学に進学したわけではない。「指導者になるためにもう一度勉強したかった」というのが大きな理由だった。

兵庫・報徳学園高では06~09年の箱根駅伝で活躍した竹澤健介(早大OB)と木原真佐人(中央学大OB)の1学年下だったといえば、時代の流れがわかりやすいか。87年生まれの渡邊は、今大会唯一の昭和男で30歳。竹澤はすでに現役を引退していることを考えても、異例のチャレンジといえるだろう。

実業団時代に故障した影響もあり、最盛期のスピードはないが、予選会はチーム9番目の61分30秒でカバー。徐々に調子を上げており、箱根では1区に起用される可能性が高い。チームは2回目の箱根駅伝で初の「シード権獲得」を目指しているが、渡邊自身も「2020年東京五輪」という新たな〝夢〟に向かって再スタートを切ることになる。

渡邊と1区で激突することになりそうなのが、関東学生連合の近藤秀一(東大3)だ。東大の選手としては13年ぶりの出場になるが、彼もまた近年にはいないタイプといえる。静岡・韮山高時代の5000mベストは14分27秒。県高校駅伝の1区では下田裕太(現・青学大)を抑えて区間賞も獲得している。箱根常連校からスポーツ推薦の話もあったが、東大受験を決意。難関を突破できずに、「浪人生活」を経験しているからだ。

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