青学大・𠮷田圭太と東海大・名取燎太の挑戦 「エース」の称号をかけて箱根に臨む太

厚い選手層を誇る東海大と青学大において、次期エースの筆頭格と目されているのが𠮷田圭太(青学大3年)と名取燎太(東海大3年)だ。ともに大学入学後につまずき、ライバルの活躍に辛酸をなめた。誰もが認めるチームのエースになるために――。雌伏の時を経て覚醒した2人が、並々ならぬ決意で箱根路に臨む。

名門・世羅高で全国高校駅伝を連覇

青学大・𠮷田圭太には、中学時代からのライバルがいる。2013年の全日本中学陸上3000メートルで1位になった遠藤日向(現・住友電工)、2位の神林勇太(現・青山学院大3年)、3位の西山和弥(現・東洋大3年)の3人だ。ちなみに、4位は加藤淳(現・駒大3年)、5位は吉田圭、6位は名取で、実業団に所属する遠藤以外は、いずれも強豪大学の主力選手になった。

「日向、神林君、西山君とは中学時代から競い合ってきたので、ライバルとして意識しています。なかでも日向にはずっと勝つことができず、今でも勝ちたいと思っています」

𠮷田のキャリアは燦然(さんぜん)と輝いている。陸上の名門・世羅高に入学し、1年時に5000メートルで14分11秒55、2年時に13分50秒67という学年別歴代上位の好タイムをマーク。全国高校駅伝では1、2年時に連覇を経験している。しかし、個人レースで頂点に立つことはできなかった。𠮷田の上にはいつも遠藤(当時・学法石川高)がいたからだ。

𠮷田が「印象に残っている」と語る、高校3年時の国体少年A5000メートルでもそうだった。結果は𠮷田が2位で、遠藤が1位でゴール。“世代ナンバー1”の遠藤が𠮷田の前に立ちはだかるのだが、その差は歴然としていた。

「日向はスピードがあるので、ラスト勝負では分が悪いと思っていたんですが、最後まで競り合うことができた。悔しさよりも、嬉しさの方が強かったです」

高校卒業後、吉田は青学大に進学し、遠藤は住友電工に入社。以降、2人の直接対決はない。

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