國學院大の出雲駅伝Vは偶然ではなく必然だ

令和の学生三大駅伝が開幕。初戦の出雲駅伝を制したのは國學院大だった。トップ駒大から37秒差で走り出したアンカーの土方英和(4年)が残り700m付近で大逆転。伏兵の快挙に驚いた方も多かっただろう。しかし、過去最高10位からの初栄冠は決して偶然ではない。むしろ必然の結果だった。

「平成の常勝軍団」を築いた駒大・大八木弘明監督のもとで主将を務めた前田康弘監督が指揮を執って11年目。当初は前田監督が在籍時の駒大をモデルに箱根駅伝でシード権を狙えるチームを目指していたが、現在の4年生が入学してから、「4年計画」で優勝争いができるチームビルディングに切り替える。

昨季は3年生だった土方を主将に指名するなど、1年後の戦いを見据えていた。そして、全日本で6位、箱根で7位と両駅伝で過去最高順位をマークした。

今季はトラックシーズンから快進撃を続けている。5月の関東インカレ(2部)は浦野雄平(4年)が1万mと5000mで日本人トップを奪い、土方がハーフマラソンで優勝。エースと主将がチームに勢いをつけると、7月14日の関東学連網走夏季記録挑戦競技会1万mで後輩たちが続く。1組で中西大翔(1年)が29分34秒81でトップを飾り、2組では藤木宏太(2年)が28分46秒41、島﨑慎愛(2年)が28分46秒83とワン・ツーを達成。学生長距離界に「今年の國學院大は強いぞ」という強烈なインパクトを与えた。

夏合宿は箱根予選会がないこともあり、9月の日本インカレと10月の出雲駅伝に照準を合わせて、スピードも磨いた。9月上旬の北海道合宿ではインカレ出場組は別メニューを組み、結果を残す。9月12~15日の日本インカレは5000mで浦野が5位(日本人2位)。1万mは土方が28分47秒40で3位に食い込み、藤木も28分51秒70で続き、日本人ワン・ツーを飾った。

今季はチームとして初めて学生三大駅伝にフル参戦するが、すべてで「3位以内」という目標を掲げている。しかし、出雲は7年ぶりの出場で経験者はいない。夏合宿を取材したとき、出雲の印象を尋ねると、「僕は短い駅伝が好きなので、見ていて楽しそうだなと思っていました」と浦野が言えば、土方も「僕は距離が長い方が好きで、暑さも苦手にはしていません。出雲は距離が短いですけど、自分の生かせる駅伝ではあるのかなと思います」とふたりともポジティブにとらえていた。

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